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Historique du nucléaire civil et militaire, par Bernard Mahieu (UCL)


Cette conférence a eu lieu le 26 janvier 2012 à l’UMONS, dans le cadre du cycle Nucléaire.

« 2011 est l’année internationale de la chimie. Elle coïncide volontairement avec le centième anniversaire de l’attribution du prix Nobel à Marie et Pierre Curie pour la découverte du radium. Depuis ce temps, la radioactivité exerce une fascination, mêlée de crainte, sur le public. Au début du XXe siècle, la découverte du radium et de ses propriétés curatives envers certaines formes de cancer a généré un enthousiasme, parfois excessif, pour cette nouvelle branche de la science. Jusqu’en 1930, à côté d’études sérieuses et méthodiques, on assistera même à d’extravagantes et dangereuses déviances. La découverte du neutron, en 1934, a ouvert la voie à l’exploitation de l’énergie nucléaire, mais la guerre détournera les savants de sa domestication à des fins civiles au profit de sinistres champignons atomiques. La peur engendrée par ces armes terrifiantes, renforcée par des accidents graves comme ceux de Tchernobyl et de Fukushima, ternira dorénavant, et pour longtemps, notre image de l’énergie nucléaire. Le parfum d’irrationnel qui baigne tout ce qui touche à la radioactivité rend souvent difficiles l’analyse des choix de société qui nous sont proposés. Il est indispensable, pour porter un jugement serein sur les grandes questions liées au nucléaire, de mieux comprendre l’aspect scientifique qui leur est lié. Le but de la première conférence de ce cycle est de clarifier les notions essentielles de la physique et de la chimie nucléaires. Pas de panique ! Vous ne serez pas soumis à un cours abstrait et ardu. C’est par le biais de l’histoire de la radioactivité, d’anecdotes surprenantes, de la saga de « la bombe atomique de Hitler », de l’analyse des erreurs qui ont conduit à la catastrophe de Tchernobyl que vous serez introduits aux arcanes tellement passionnantes des neutrons, protons et autres électrons.  »

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